Científicos de varios países demuestran que hay consciencia en pacientes en estado vegetativo

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El descubrimiento tiene una gran importancia hay casos en los que no se da esta situación pero algunos pacientes, supuestamente en estado vegetativo, tienen ciertas redes cerebrales notablemente preservadas que parecen similares a las de los adultos sanos; estos pacientes fueron los que mostraron señales de consciencia al seguir órdenes verbales como la de que se imaginasen jugando al tenis.

Un equipo de científicos del Reino Unido, Chile, Canadá y Estados Unidos ha encontrado sutiles patrones cerebrales de consciencia en pacientes a quienes se había diagnosticado un estado vegetativo, lo cual apunta a redes cerebrales que podrían sostener la consciencia incluso cuando un paciente parezca estar inconsciente e insensible. El estudio podría ayudar a los médicos a identificar pacientes que estén conscientes a pesar de parecer que no lo están y no poder comunicarse.

Ha habido mucho interés recientemente sobre cuántos pacientes en estado vegetativo tras sufrir daños cerebrales graves mantienen en realidad un nivel de consciencia lo bastante grande como para darse cuenta de lo que ocurre a su alrededor. Aunque impedidos de todo movimiento y respuesta, algunos de estos pacientes son capaces de llevar a cabo tareas mentales como imaginar que juegan un partido de tenis.

Utilizando un escáner de resonancia magnética funcional por imágenes (FMRI), que mide la actividad del cerebro, unos investigadores lograron tiempo atrás registrar actividad en la corteza premotora, una parte del cerebro que se ocupa del movimiento, en pacientes aparentemente inconscientes a los que se les pidió que se imaginaran jugando al tenis.

En una nueva investigación, el equipo integrado, entre otros, por Srivas Chennu, de la Universidad de Cambridge en el Reino Unido, así como Andrés Canales Johnson, Francisco Olivares y Daniela Cabezas Soto, del Laboratorio de Neurociencia Cognitiva y Social, dependiente de la Universidad Diego Portales, en Santiago de Chile, ha utilizado electroencefalógrafos de alta densidad y una rama de las matemáticas conocida como Teoría de Gráficos para estudiar redes de actividad en cerebros de 32 pacientes con diagnóstico de estado vegetativo, y compararlas con las de adultos sanos.

Entender cómo surge la consciencia a partir de las interacciones entre las redes sostenidas por diversas regiones cerebrales es un reto científico tan fascinante como difícil de abordar. “Para los familiares de pacientes a los que se ha diagnosticado un estado vegetativo, y para algunos de estos, se trata de mucho más que una cuestión científica”,- tal como subraya el Dr. Chennu.- Esta línea de investigación puede marcar para las familias la diferencia entre considerar que ese ser querido está muerto en vida, y descubrir que en realidad sigue ahí, inmóvil pero consciente, pensando, experimentando emociones y probablemente escuchando lo que ocurre a su alrededor.

Para los pacientes de esta última clase, las investigaciones de este tipo son aún más cruciales, pues pueden significar, con un alcance que abarca también aspectos legales, su regreso al mundo de los seres conscientes del que se les había excluido oficialmente con el diagnóstico de estado vegetativo o estado mínimamente consciente.

Los resultados del nuevo estudio, y los de otros posteriores que sigan esta misma línea de investigación, podrían mejorar la evaluación médica en casos de daños cerebrales graves y ayudar a identificar pacientes que podrían estar conscientes pese a no parecerlo y a no poder comunicarse.

Si se determina que las redes de “consciencia” de un paciente están intactas, entonces se sabrá que probablemente es consciente de lo que sucede a su alrededor.

 




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